神秘的外星球的大气层中有水,生命可以在那里生存吗?

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科学家发现了一颗系外行星存在水蒸气,甚至还有液态水云,一个奇怪的系外行星的大气层甚至会下雨,该系外行星位于其宿主恒星有可能孕育生命的区域,距地球约110光年。

神秘的外星球的大气层中有水,生命可以在那里生存吗?

系外行星K2-18 b的大气中发现了水汽甚至可能下了雨

这项新的研究聚焦于2015年发现的系外行星 K2-18 b,它绕着一颗红矮星运行,其距离与我们地球到太阳的距离差不多。

以前,科学家发现了在大气中存在水蒸气的气态巨行星(类似于木星土星),但这次是迄今为止在大气中检测到水蒸气的最小的行星,该行星上可能还下着雨。

科学家很早就检测到这颗行星上存在水蒸气。科学家接下来要发展新的分析技术,以提供证据证明K2-18 b上可能存在由水滴组成的云。

一个奇怪的世界

神秘的外星球的大气层中有水,生命可以在那里生存吗?

因为这项研究发现了系外行星大气中存在液态水和氢的证据,并且位于生物宜居带内,所以这个世界很有可能存在生物。先前的研究发现,在某些富含氢的行星大气层中,其它对生命至关重要的气体这颗行星上都能找到。

这些研究表明,富含氢的大气层的行星可以拥有某些生命形式。但是,K2-18 B的大气层极厚,并创造了高压环境,这些又会阻碍生物的发展。

因此,从理论上不排除这种系外行星可以维持某种生命的可能性,但肯定没有某些动物在这个星球上爬行。为什么?因为这颗行星实际上相当于没有坚实的地表。

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按体积计算,这颗行星的绝大部分是由气体包裹着。它的中心可能有一个岩石核心,周围环绕着巨大的氢气包膜,其中含有水蒸气。

尽管研究人员找到了K2-18 b上液态水云存在的证据,但由于缺少地表,雨水不会积聚在地表上。降雨会流经行星核心周围的浓稠气体,它将变得非常温暖,以至于水分会蒸发回云层,在那里冷凝并再次下雨。

可以说,没有坚实的地表,登陆这颗行星几乎也就不可能着陆,特别是因为大气层非常厚,而且大气压很大,以至于任何发送到该行星的航天器都将被摧毁。

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K2-18 b的诞生?

这颗行星可能是由岩石吸收大量气体形成的,“就像吸尘器一样”,这种吸气将使行星半径增加一倍以上,并将其体积增加八倍。(作为比较,K2-18 b的体积约为地球的九倍,质量约为地球的两倍。)

为了得出这些结论,研究小组分析了哈勃太空望远镜观察到的数据,他们在2016年至2017年之间对K2-18 b行星进行了八次观测。这项技术使科学家能够探测行星大气中诸如水之类的分子的独特特征。

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该小组计划通过与美国宇航局的詹姆斯·韦伯太空望远镜合作研究K2-18 b的方法,进一步扩大这项研究,该望远镜将于2021年发射。

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